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Por qué el gobierno de EE.UU. dejó de financiar un proyecto de investigación sobre murciélagos y virus

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El gobierno de los Estados Unidos ha completado abruptamente la financiación de un proyecto de investigación de varios años en China, que muchos expertos consideran crucial para prevenir otro brote importante del virus de la corona.

El proyecto fue dirigido por una organización sin fines de lucro con sede en EE.UU. llamada EcoHealth Alliance. Durante más de una década, el grupo ha estado enviando equipos a China para encarcelar murciélagos, tomar muestras de sangre, saliva y heces, y luego revisar esas muestras en busca de nuevos virus corona que puedan desencadenar otra pandemia mundial. La idea es identificar los lugares que deben ser vigilados, desarrollar estrategias para prevenir la propagación del virus a las poblaciones humanas y comenzar la formación de vacunas y terapias. Ya se han identificado cientos de coronavirus como parte del proyecto, uno muy similar al virus que está detrás de la actual epidemia.

Pero desde principios de este mes, los funcionarios de EE.UU. han estado tratando de levantar sospechas sobre un colaborador clave del proyecto: el Instituto de Virología de Wuhan, ubicado en la ciudad donde estalló la epidemia. Los funcionarios de inteligencia de EE.UU. están investigando si el virus corona escapó del Instituto Wuhan como resultado de algún accidente de contaminación. Como se señaló en un artículo de la NPR publicado la semana pasada, muchos científicos han descartado esta teoría como casi imposible.

Sin embargo, durante una conferencia de prensa el 17 de abril, el Presidente Trump dijo que había dado instrucciones para ver si se destinaban fondos de los Estados Unidos al Instituto Wuhan y, de ser así, dijo que se terminaría inmediatamente. Unos días después, el 25 de abril, los Institutos Nacionales de Salud, o NIH, que concedieron subvenciones para el proyecto, informaron a la EcoHealth Alliance de que el dinero había sido cancelado.

Para saber más sobre el corte de fondos y la posible afectación de la investigación de la corona, NPR entrevistó al presidente de la Alianza EcoHealth, Peter Dadasz, así como a Robert Garry, un microbiólogo de la Universidad de Tulane que desempeña un papel importante en el estudio COVID-19, pero que no coopera con una organización sin fines de lucro. (NPR se puso en contacto tanto con el NIH como con la Casa Blanca para obtener comentarios. La Casa Blanca remitió las preguntas al Departamento de Salud y Servicios Humanos, que supervisa el NIH. Un portavoz del departamento no respondió a la solicitud de comentarios, como lo hicieron los funcionarios del NIH).

Aquí están las respuestas que hemos recibido sobre cuatro preguntas clave:

¿Quién aprobó la financiación de este proyecto?

En una conferencia de prensa en la Casa Blanca el 17 de abril, un reportero describió mal los detalles claves del proyecto, declarando que «EL NIH, bajo la administración de Obama, en 2015, otorgó a este laboratorio 3.7 millones de dólares en forma de subsidio» y preguntó a Trump, «¿Por qué los EE.UU. concedieron el subsidio a China?»

Trump continuó con esta tergiversación, respondiendo: «Entiendo que fue hace muchos años, ¿verdad?» Luego añadió, «Me pregunto quién era el presidente en ese momento».

De hecho, mientras que la primera subvención para proyectos se concedió en 2015 (por 3,25 millones de dólares en cinco años), el año pasado se aprobó una prórroga de cinco años por 3,7 millones de dólares.

Además, sólo alrededor del 10% de las subvenciones, unos 76.000 dólares al año, se destinan al Instituto Wuhan. Esto se entregó en reconocimiento de que el laboratorio de Wuhan está recogiendo y analizando muestras sobre el terreno, dice Daszak de la EcoHealth Alliance.

«No puedes aparecer como un americano y decir: «Quiero saber qué virus tienes», dice Daszak. Debes cooperar con la cooperación local y con el consentimiento de los gobiernos».

Daszak añade que el NIH aprobó la prórroga de cinco años muy rápidamente. «Una vez que estas subvenciones han sido enviadas, son examinadas independientemente por los científicos y reciben una puntuación», dice Daszak. «Hemos recibido una prioridad de financiación muy alta».

¿Qué resultados ha dado el proyecto actual?

Daszak dice que el proyecto de muestreo de murciélagos en China ya ha traído muchos éxitos. El equipo y sus colegas del Instituto de Virología de Wuhan recogieron unas 15.000 muestras de los murciélagos. De ellos ya han identificado unos 400 coronavirus completamente nuevos. Alrededor de 50 de ellos entran en la categoría que causó un brote de síndrome respiratorio agudo severo o SARS en 2002, y ahora la pandemia COVID-19.

Los científicos también han podido demostrar que al menos algunos de los virus de la corona de murciélago que descubren son capaces de infectar la célula humana en la placa de Petri. El equipo tomó una muestra de sangre de personas en China que viven cerca de varias cuevas de murciélagos. Encontraron pruebas de que durante algún tiempo estos virus de la corona de los murciélagos penetran en la población humana.

«Nuestro trabajo ha demostrado que entre 1 [millón] y 7 millones de personas al año están expuestas a estos virus en las zonas rurales de China y el sudeste asiático», dice Daszak.

«Realmente nos permite mirar hacia adelante para ver lo que puede pasar en el lucio».

De hecho, cuando comenzó la actual pandemia, los investigadores del Instituto Wuhan pudieron consultar la biblioteca de la bat corona como parte del proyecto. Encontraron un ajuste muy cercano.

Todos estos trabajos hacen de la Alianza EcoHealth un «actor principal» en este campo, dice Garry, un microbiólogo de Tulane. «Estos son artículos significativos que la gente citará en el futuro».

¿Cómo se ha desarrollado tan rápidamente la financiación de proyectos?

Casi inmediatamente después del brote de la pandemia, empezaron a circular teorías de conspiración que señalaban al culpable del Instituto de Virología de Wuhan. En las últimas semanas, han ganado popularidad con el descubrimiento de que las agencias de inteligencia de los EE.UU. están evaluando la posibilidad de un accidente de laboratorio, así como la fuga de los cables del Departamento de Estado obtenidos por el Washington Post, lo que indica que en 2018, los funcionarios plantearon preocupaciones sobre la seguridad del laboratorio de Wuhan. Trump y otras figuras republicanas han utilizado estos puntos en una narración más amplia de que están haciendo progresos al culpar a China por la pandemia.

Daszak, de la EcoHealth Alliance, dijo que su primera «sospecha» de que esto habría afectado la financiación de un proyecto de investigación chino se produjo en un correo electrónico del NIH poco después de la conferencia de prensa de Trump el 17 de abril. «Dijeron, «¿No puedes enviar fondos al Instituto de Virología de Wuhan?» «recuerda. «Respondimos inmediatamente y dijimos: «Por supuesto que no [los financiamos]. Por supuesto que sí. «Y ellos dijeron, «Gracias».

Al día siguiente, el viernes 25 de abril, recibió otro email del NIH informando que la financiación del proyecto del virus de la Bat-Corona de China había sido eliminada porque «por el momento el NIH no cree que los resultados del proyecto actual estén en línea con los objetivos del programa y las prioridades de la agencia».

Era especialmente misterioso, dice Daszak, porque justo un día antes el NIH había publicado un plan estratégico detallando las prioridades de investigación de COVID-19. «Nuestro trabajo concierne a las cuatro áreas prioritarias de este plan estratégico», dice Daszak.

«Realmente no entendemos la justificación de esto», dice. «Hemos llegado a los NIH y aún no hemos recibido una respuesta».

Garry de Tulane dice que es «muy inusual» que el NIH detenga la financiación del proyecto de esta manera. «Científicamente, no tiene sentido. Los científicos deberían ser capaces de trabajar con otros científicos sin la política.»

¿Qué pasa con la investigación del proyecto?

Daszak dijo que el proyecto de investigación de murciélagos chinos fue financiado en su totalidad por la subvención del NIH. «Así que una vez que la financiación termine, no podremos hacer este trabajo. El trabajo de campo no continuará».

Esto supone una amenaza para la seguridad nacional y la salud pública de los EE.UU., dice. «Después de que esta pandemia termine, sabemos de cientos de otros virus corona de los que hemos encontrado pruebas en China que están esperando la aparición», dice Daszak. «No sabremos ahora cuál es el riesgo, lo que nos expone completamente a la próxima pandemia».

Al menos EcoHealth -y muchos investigadores internacionales a los que proporciona información- ya no podrán explorar una enorme colección de nuevas muestras de corona virus ya recogidas. «Están en congeladores en China. Tuvimos acceso libre y gratuito durante la colaboración para obtener secuencias genéticas virales de estas muestras. Pero sin financiación, no podremos obtenerlas».

Dice que entre los objetivos del proyecto para los próximos cuatro años «estaba el dicho:» ¿Son las zonas rurales de China vulnerables a virus como el COVID-19? ¿Y cuáles son las formas? «Tenemos antropólogos que tratan de entender qué comportamientos humanos probablemente causarán la aparición de estos virus. Hemos desarrollado programas para ayudar a reducir estos comportamientos – como el comercio de vida silvestre – y tratar de convencer a los gobiernos y las comunidades para hacer las cosas de una manera menos arriesgada. el camino. »

Mientras tanto, la Alianza EcoSalud planeaba recoger muchas más muestras para ampliar la base de datos de nuevos virus corona.

«Lo más importante es que las secuencias genéticas de los virus encontrados en la vida silvestre se transmiten a los laboratorios aquí en los EE.UU. – que luego trabajan para incluirlos en las vacunas y los diseños de los medicamentos, de modo que podamos estar mejor preparados en caso de la aparición de la enfermedad».

Ya añade – al menos uno de los equipos de prueba de tratamiento para ayudar en la pandemia actual – un grupo de la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill – está probando un medicamento llamado EIDD-2801 contra no sólo COVID-19, sino también contra varios otros virus de la corona de murciélago identificados por el proyecto de la Alianza EcoSalud.

Al final, dice Daszak, lo ideal sería que los medicamentos y las vacunas de COVID-19 se diseñaran para que funcionaran en un «espectro más amplio» de virus similares, porque, según él, es sólo cuestión de tiempo que una de estas personas desencadene otro brote.

No todos los científicos creen que esto sea posible. Pero Garry Tulane está de acuerdo en que es un objetivo sensato, aunque desafiante. «Es perfectamente posible desarrollar una vacuna universal contra el coronavirus», dice. «Esto es esperanza. Es una aspiración. Pero para hacerlo, necesitaríamos saber cuál es la diversidad de especies de coronavirus».

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