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Por qué el gobierno de EE.UU. dejó de financiar un proyecto de investigación sobre murciélagos y virus

El gobierno de los Estados Unidos ha completado abruptamente la financiación de un proyecto de investigación de varios años en China, que muchos expertos consideran crucial para prevenir otro brote importante del virus de la corona.

El proyecto fue dirigido por una organización sin fines de lucro con sede en EE.UU. llamada EcoHealth Alliance. Durante más de una década, el grupo ha estado enviando equipos a China para encarcelar murciélagos, tomar muestras de sangre, saliva y heces, y luego revisar esas muestras en busca de nuevos virus corona que puedan desencadenar otra pandemia mundial. La idea es identificar los lugares que deben ser vigilados, desarrollar estrategias para prevenir la propagación del virus a las poblaciones humanas y comenzar la formación de vacunas y terapias. Ya se han identificado cientos de coronavirus como parte del proyecto, uno muy similar al virus que está detrás de la actual epidemia.

Pero desde principios de este mes, los funcionarios de EE.UU. han estado tratando de levantar sospechas sobre un colaborador clave del proyecto: el Instituto de Virología de Wuhan, ubicado en la ciudad donde estalló la epidemia. Los funcionarios de inteligencia de EE.UU. están investigando si el virus corona escapó del Instituto Wuhan como resultado de algún accidente de contaminación. Como se señaló en un artículo de la NPR publicado la semana pasada, muchos científicos han descartado esta teoría como casi imposible.

Sin embargo, durante una conferencia de prensa el 17 de abril, el Presidente Trump dijo que había dado instrucciones para ver si se destinaban fondos de los Estados Unidos al Instituto Wuhan y, de ser así, dijo que se terminaría inmediatamente. Unos días después, el 25 de abril, los Institutos Nacionales de Salud, o NIH, que concedieron subvenciones para el proyecto, informaron a la EcoHealth Alliance de que el dinero había sido cancelado.

Para saber más sobre el corte de fondos y la posible afectación de la investigación de la corona, NPR entrevistó al presidente de la Alianza EcoHealth, Peter Dadasz, así como a Robert Garry, un microbiólogo de la Universidad de Tulane que desempeña un papel importante en el estudio COVID-19, pero que no coopera con una organización sin fines de lucro. (NPR se puso en contacto tanto con el NIH como con la Casa Blanca para obtener comentarios. La Casa Blanca remitió las preguntas al Departamento de Salud y Servicios Humanos, que supervisa el NIH. Un portavoz del departamento no respondió a la solicitud de comentarios, como lo hicieron los funcionarios del NIH).

Aquí están las respuestas que hemos recibido sobre cuatro preguntas clave:

¿Quién aprobó la financiación de este proyecto?

En una conferencia de prensa en la Casa Blanca el 17 de abril, un reportero describió mal los detalles claves del proyecto, declarando que «EL NIH, bajo la administración de Obama, en 2015, otorgó a este laboratorio 3.7 millones de dólares en forma de subsidio» y preguntó a Trump, «¿Por qué los EE.UU. concedieron el subsidio a China?»

Trump continuó con esta tergiversación, respondiendo: «Entiendo que fue hace muchos años, ¿verdad?» Luego añadió, «Me pregunto quién era el presidente en ese momento».

De hecho, mientras que la primera subvención para proyectos se concedió en 2015 (por 3,25 millones de dólares en cinco años), el año pasado se aprobó una prórroga de cinco años por 3,7 millones de dólares.

Además, sólo alrededor del 10% de las subvenciones, unos 76.000 dólares al año, se destinan al Instituto Wuhan. Esto se entregó en reconocimiento de que el laboratorio de Wuhan está recogiendo y analizando muestras sobre el terreno, dice Daszak de la EcoHealth Alliance.

«No puedes aparecer como un americano y decir: «Quiero saber qué virus tienes», dice Daszak. Debes cooperar con la cooperación local y con el consentimiento de los gobiernos».

Daszak añade que el NIH aprobó la prórroga de cinco años muy rápidamente. «Una vez que estas subvenciones han sido enviadas, son examinadas independientemente por los científicos y reciben una puntuación», dice Daszak. «Hemos recibido una prioridad de financiación muy alta».

¿Qué resultados ha dado el proyecto actual?

Daszak dice que el proyecto de muestreo de murciélagos en China ya ha traído muchos éxitos. El equipo y sus colegas del Instituto de Virología de Wuhan recogieron unas 15.000 muestras de los murciélagos. De ellos ya han identificado unos 400 coronavirus completamente nuevos. Alrededor de 50 de ellos entran en la categoría que causó un brote de síndrome respiratorio agudo severo o SARS en 2002, y ahora la pandemia COVID-19.

Los científicos también han podido demostrar que al menos algunos de los virus de la corona de murciélago que descubren son capaces de infectar la célula humana en la placa de Petri. El equipo tomó una muestra de sangre de personas en China que viven cerca de varias cuevas de murciélagos. Encontraron pruebas de que durante algún tiempo estos virus de la corona de los murciélagos penetran en la población humana.

«Nuestro trabajo ha demostrado que entre 1 [millón] y 7 millones de personas al año están expuestas a estos virus en las zonas rurales de China y el sudeste asiático», dice Daszak.

«Realmente nos permite mirar hacia adelante para ver lo que puede pasar en el lucio».

De hecho, cuando comenzó la actual pandemia, los investigadores del Instituto Wuhan pudieron consultar la biblioteca de la bat corona como parte del proyecto. Encontraron un ajuste muy cercano.

Todos estos trabajos hacen de la Alianza EcoHealth un «actor principal» en este campo, dice Garry, un microbiólogo de Tulane. «Estos son artículos significativos que la gente citará en el futuro».

¿Cómo se ha desarrollado tan rápidamente la financiación de proyectos?

Casi inmediatamente después del brote de la pandemia, empezaron a circular teorías de conspiración que señalaban al culpable del Instituto de Virología de Wuhan. En las últimas semanas, han ganado popularidad con el descubrimiento de que las agencias de inteligencia de los EE.UU. están evaluando la posibilidad de un accidente de laboratorio, así como la fuga de los cables del Departamento de Estado obtenidos por el Washington Post, lo que indica que en 2018, los funcionarios plantearon preocupaciones sobre la seguridad del laboratorio de Wuhan. Trump y otras figuras republicanas han utilizado estos puntos en una narración más amplia de que están haciendo progresos al culpar a China por la pandemia.

Daszak, de la EcoHealth Alliance, dijo que su primera «sospecha» de que esto habría afectado la financiación de un proyecto de investigación chino se produjo en un correo electrónico del NIH poco después de la conferencia de prensa de Trump el 17 de abril. «Dijeron, «¿No puedes enviar fondos al Instituto de Virología de Wuhan?» «recuerda. «Respondimos inmediatamente y dijimos: «Por supuesto que no [los financiamos]. Por supuesto que sí. «Y ellos dijeron, «Gracias».

Al día siguiente, el viernes 25 de abril, recibió otro email del NIH informando que la financiación del proyecto del virus de la Bat-Corona de China había sido eliminada porque «por el momento el NIH no cree que los resultados del proyecto actual estén en línea con los objetivos del programa y las prioridades de la agencia».

Era especialmente misterioso, dice Daszak, porque justo un día antes el NIH había publicado un plan estratégico detallando las prioridades de investigación de COVID-19. «Nuestro trabajo concierne a las cuatro áreas prioritarias de este plan estratégico», dice Daszak.

«Realmente no entendemos la justificación de esto», dice. «Hemos llegado a los NIH y aún no hemos recibido una respuesta».

Garry de Tulane dice que es «muy inusual» que el NIH detenga la financiación del proyecto de esta manera. «Científicamente, no tiene sentido. Los científicos deberían ser capaces de trabajar con otros científicos sin la política.»

¿Qué pasa con la investigación del proyecto?

Daszak dijo que el proyecto de investigación de murciélagos chinos fue financiado en su totalidad por la subvención del NIH. «Así que una vez que la financiación termine, no podremos hacer este trabajo. El trabajo de campo no continuará».

Esto supone una amenaza para la seguridad nacional y la salud pública de los EE.UU., dice. «Después de que esta pandemia termine, sabemos de cientos de otros virus corona de los que hemos encontrado pruebas en China que están esperando la aparición», dice Daszak. «No sabremos ahora cuál es el riesgo, lo que nos expone completamente a la próxima pandemia».

Al menos EcoHealth -y muchos investigadores internacionales a los que proporciona información- ya no podrán explorar una enorme colección de nuevas muestras de corona virus ya recogidas. «Están en congeladores en China. Tuvimos acceso libre y gratuito durante la colaboración para obtener secuencias genéticas virales de estas muestras. Pero sin financiación, no podremos obtenerlas».

Dice que entre los objetivos del proyecto para los próximos cuatro años «estaba el dicho:» ¿Son las zonas rurales de China vulnerables a virus como el COVID-19? ¿Y cuáles son las formas? «Tenemos antropólogos que tratan de entender qué comportamientos humanos probablemente causarán la aparición de estos virus. Hemos desarrollado programas para ayudar a reducir estos comportamientos – como el comercio de vida silvestre – y tratar de convencer a los gobiernos y las comunidades para hacer las cosas de una manera menos arriesgada. el camino. »

Mientras tanto, la Alianza EcoSalud planeaba recoger muchas más muestras para ampliar la base de datos de nuevos virus corona.

«Lo más importante es que las secuencias genéticas de los virus encontrados en la vida silvestre se transmiten a los laboratorios aquí en los EE.UU. – que luego trabajan para incluirlos en las vacunas y los diseños de los medicamentos, de modo que podamos estar mejor preparados en caso de la aparición de la enfermedad».

Ya añade – al menos uno de los equipos de prueba de tratamiento para ayudar en la pandemia actual – un grupo de la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill – está probando un medicamento llamado EIDD-2801 contra no sólo COVID-19, sino también contra varios otros virus de la corona de murciélago identificados por el proyecto de la Alianza EcoSalud.

Al final, dice Daszak, lo ideal sería que los medicamentos y las vacunas de COVID-19 se diseñaran para que funcionaran en un «espectro más amplio» de virus similares, porque, según él, es sólo cuestión de tiempo que una de estas personas desencadene otro brote.

No todos los científicos creen que esto sea posible. Pero Garry Tulane está de acuerdo en que es un objetivo sensato, aunque desafiante. «Es perfectamente posible desarrollar una vacuna universal contra el coronavirus», dice. «Esto es esperanza. Es una aspiración. Pero para hacerlo, necesitaríamos saber cuál es la diversidad de especies de coronavirus».

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El líder de la oposición bielorrusa Tichanovsky convoca a una huelga nacional

Decenas de miles de manifestantes en Bielorrusia invadieron las calles de la capital el domingo, más de dos meses después de que el autoritario presidente Lukashenko ganara las disputadas elecciones.

En Minsk, la policía usó granadas de aturdimiento para dispersar a las multitudes. Los medios de comunicación belarusos informaron de que varias personas resultaron heridas.

La principal contrincante de Lukashenko, Sviatlana Tsikhanouskaya, recibió sólo el 10% de los votos y se negó a considerar válido el resultado, alegando que había sido manipulado.

Tsikhanouskaya, que actualmente se encuentra exiliada en Lituania tras abandonar el país temiendo por su seguridad, amenazó con declarar una huelga nacional el lunes a menos que Lukashenko anuncie su dimisión, libere a los presos políticos y haya detenido previamente la represión contra los manifestantes.

El «ultimátum del pueblo», como Tsikhanouskaya llamó a sus demandas, fue el tema del mitin del domingo.

En una declaración desde Vilnius, expresó su apoyo a los manifestantes en Bielorrusia y dijo que el plazo para las autoridades expiraría el domingo a las 23:59.

«Si no se cumplen las demandas, los bielorrusos iniciarán una huelga nacional», dijo Tsikhanouskaya.

En otra declaración más tarde ese mismo día, condenó el uso de granadas de aturdimiento contra los manifestantes en Minsk y anunció que la huelga comenzaría el lunes.

«El régimen ha demostrado una vez más a los belarusos que la violencia es la única cosa que es capaz de hacer», dijo.

Los comentaristas dijeron que los llamados de Tsikhanouskay a la huelga alimentaron la protesta y aumentaron la presión sobre Lukashenko.

Más de 200.000 personas participaron en la mayor manifestación en Minsk desde finales de agosto, dijo el centro de derechos humanos Wiasna.

Llevaron banderas rojas y blancas y marcharon, cantando «¡Vete!» y «¡Nuevas elecciones!»

Varias estaciones de metro fueron cerradas, internet móvil no funcionaba, y cañones de agua y vehículos blindados fueron vistos en el centro de Minsk.

También se celebraron mítines en otras ciudades de Belarús, y la policía detuvo a docenas de personas en todo el país. La lista de los manifestantes detenidos revelada por el centro turístico de Viasna tenía más de 200 nombres el domingo por la noche.

Las reuniones postelectorales fueron un gran desafío para Lukashenko, que ha gobernado el país durante 26 años y está constantemente suprimiendo la oposición y los medios de comunicación independientes.

Al principio, las autoridades intentaron sofocar los disturbios con detenciones masivas, y la policía dispersó a las multitudes con porras, granadas de aturdimiento y cañones de agua.

Según los defensores de los derechos humanos, unas 15.000 personas han sido detenidas en Belarús desde las elecciones, más de 100 de ellas consideradas prisioneras políticas.

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Los Estados Unidos no pueden permitirse ignorar el conflicto de Nagorno-Karabaj

El general Philip Breedlove es un general retirado de cuatro estrellas de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos y ex comandante de la OTAN en Europa. Actualmente es el presidente destacado de la Iniciativa Frontera Europa del Instituto del Medio Oriente.

Para muchos estadounidenses en la carrera presidencial, puede haber sido fácil perderse, pero en el Cáucaso del Sur, la batalla por la disputada región de Nagorno-Karabakh está en marcha otra vez.

Desde finales de septiembre, Armenia y Azerbaiyán han quedado atrapadas en algunos de los enfrentamientos más mortíferos de los últimos años, en los que han participado formaciones blindadas, soldados, artillería y aviones teledirigidos armados que han matado a cientos de personas.

Muchos estadounidenses tal vez no se den cuenta de que, además de las grandes cosechas de la región, también están en juego los intereses de los Estados Unidos, incluidos los recursos energéticos y la estabilidad del Cáucaso meridional. Los Estados Unidos deben poner más diplomacia para evitar la catástrofe.

En el Cáucaso Sur hay una infraestructura energética y de transporte crítica. Los gasoductos y oleoductos que envían la energía del Caspio a Europa a través de Georgia y Turquía son cruciales para reducir la dependencia de Europa de la energía rusa.

El ferrocarril Bakú-Tbilisi-Kars desempeñó un papel importante en el envío de suministros de la OTAN a Afganistán, y la pérdida o daño de esta infraestructura crítica perjudicaría los intereses de EE.UU.

La reanudación de las hostilidades perjudicaría no sólo a las partes beligerantes que han puesto tropas en los esfuerzos estadounidenses en Afganistán, sino también a Georgia, un aliado cercano de los Estados Unidos, cuya fortuna está profundamente vinculada a la estabilidad de la región.

También podrían darse otros escenarios potencialmente aún más preocupantes. En caso de que el conflicto se intensifique aún más, es probable que esto aliente a Rusia a comprometerse militarmente y puede afectar a toda la región.

Hasta ahora, Rusia, que tiene una gran presencia militar y un acuerdo militar vinculante con Armenia, se ha abstenido de participar directamente en el conflicto, y en su lugar ha pedido en dos ocasiones una cesación del fuego, aunque ambos intentos han fracasado casi inmediatamente.

Turquía ha apoyado a sus parientes étnicos en Azerbaiyán prestando apoyo militar a Bakú y transportando mercenarios sirios a la primera línea.

Por último, el Irán, que tiene frontera con Armenia y Azerbaiyán y alberga a muchos millones de azerbaiyanos étnicos que viven en las provincias septentrionales, también podría ser arrastrado fácilmente a la refriega. La posibilidad de entrar gradualmente en un conflicto entre las tres principales potencias regionales parece más probable de lo que deberíamos aceptar. El riesgo potencial de un conflicto regional más amplio es simplemente demasiado alto.

Occidente reacciona lentamente y sólo se compromete de forma letárgica. Rusia, Francia y los Estados Unidos -todos ellos miembros del Grupo Meńska creado por la Organización para la Seguridad y la Cooperación en Europa en 1992 para resolver la controversia de Nagorno-Karabaj- han pedido conjuntamente un alto el fuego.

Sin embargo, los Estados Unidos siguen siendo diplomáticamente independientes de la región, lo que debilita su posición y limita su capacidad de hacer progresos reales en la resolución del conflicto en curso.

El Cáucaso meridional era una de las regiones más inestables de la antigua Unión Soviética y parece que seguirá siéndolo en un futuro próximo. Tres conflictos -Nagorno-Karabaj, Abjasia y Osetia del Sur- estaban latentes, pero los combates recientes demuestran que las tensiones pueden estallar en cualquier momento.

La prevención de una mayor escalada debería ser una de las principales prioridades de la política de los Estados Unidos en el Cáucaso meridional. Apreciamos los esfuerzos del Secretario de Estado Mike Pompeo, que esta semana condujo a la consulta en Washington de los ministros de relaciones exteriores de las partes en conflicto. Este es el comienzo – pero se necesita hacer más.

Durante casi un cuarto de siglo, los Estados Unidos han invertido en la estabilidad del Cáucaso Sur. Apoyó la independencia de Georgia, Armenia y Azerbaiyán y su deseo de integración en las instituciones euroatlánticas. La gran comunidad armenio-estadounidense, los proyectos energéticos regionales y los crecientes lazos políticos de la región con Georgia han desempeñado un papel importante en los esfuerzos de los Estados Unidos por involucrarse allí.

Estos esfuerzos han dado frutos tangibles. El progreso de Georgia hacia los valores occidentales y el fuerte apoyo a la OTAN en Afganistán son testimonio de nuestra inversión. Georgia está lista ahora para facilitar y participar en la resolución de los conflictos en Nagorno-Karabakh.

Los líderes occidentales deben considerar seriamente esta apertura y el valor de una nación regional de confianza que lidere los esfuerzos para resolver el conflicto.

Se necesita una diplomacia activa de los EE.UU. para desescalar el conflicto en el proceso de Mamine y a través de la cooperación con todas las partes involucradas. El enorme apoyo al liderazgo local, como el ofrecido por aliados y socios de confianza como Georgia, podría ser crucial.

 

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Al menos 18 muertos, incluidos niños, en un atentado suicida con bomba en la capital afgana

Las autoridades de Afganistán dicen que al menos 18 personas han muerto, incluyendo escolares, en un ataque suicida en las afueras de un centro educativo en la capital, Kabul.

El Ministerio del Interior del país confirmó que más de 57 personas resultaron heridas el sábado tras una explosión en un barrio fuertemente chiíta, según informa Associated Press.

El portavoz del Ministerio del Interior, Tariq Arian, dijo que el atacante intentó entrar en el centro pero fue detenido por los guardias de seguridad. La Agencia France-Presse informó que el agresor disparó entonces explosivos en una calle cercana.

Reuters, citando a Ariana, describió el objetivo del ataque como el centro educativo danés Kawsar-e . El centro ofrece formación y cursos para estudiantes, dice AFP.

En la parte occidental de Kabul, donde tuvo lugar el ataque, hay una gran comunidad chiíta, una minoría en un país que ha sido blanco del Estado islámico en el pasado.

El Estado Islámico reivindicó la responsabilidad del ataque, aunque no aportó ninguna prueba, informó Reuters. Los talibanes negaron la responsabilidad del atentado.

 

El ataque se produjo en medio de la escalada de los combates entre las fuerzas afganas y los talibanes, a pesar de que ambas partes están en conversaciones de paz. Las conversaciones se iniciaron con un acuerdo de paz firmado por los Estados Unidos y los talibanes en febrero, que allanó el camino para la eventual retirada de las fuerzas estadounidenses del país.

Amnistía Internacional informó el viernes que al menos 50 civiles han sido asesinados en la última semana a pesar de las conversaciones de paz en curso.

La Associated Press informó que nueve personas murieron en un ataque separado en el este de Afganistán el sábado, después de que una bomba al lado de la carretera golpeara una camioneta llena de civiles. Una segunda bomba al borde de la carretera mató a dos policías que se dirigían a la acción.

 

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